L’espace en 2020: de nombreuses raisons de célébrer une année autrement terrible

La vie à la surface de la planète Terre en 2020 était troublante, c’est le moins qu’on puisse dire, mais au-dessus et au-delà de ce rocher se trouve tout un espace extra-atmosphérique où de nombreuses choses intéressantes et passionnantes se sont déroulées.

Alors que l’humanité se recroquevillait pour attendre la pandémie du COVID-19 et endurait un flot constant de conflits économiques, politiques, environnementaux et sociaux, SpaceX, la NASA et une foule d’autres envoyaient toutes sortes de choses dans l’espace, y compris des astronautes.

Fin mai, Doug Hurley et Bob Behnken de la NASA sont devenus les premiers humains à décoller en orbite du sol américain en près d’une décennie lorsqu’ils ont conduit un SpaceX Crew Dragon jusqu’à la Station spatiale internationale dans le cadre de la mission Demo-2. Le vaisseau spatial entièrement moderne, doté d’écrans tactiles, a également été le premier nouveau véhicule certifié par la NASA pour le transport d’astronautes depuis l’introduction de la navette spatiale il y a près de quatre décennies.

La mission était techniquement une démonstration, mais son succès a été suivi en novembre par le premier vol opérationnel Crew Dragon, transportant quatre astronautes vers l’ISS.

Les explorateurs spatiaux robotiques ont également connu une année chargée. Juillet a représenté le meilleur moment pour définir un cap pour Mars pour les prochaines années, la NASA a donc profité de l’occasion, envoyant le rover Perseverance sur son chemin vers la planète rouge, où il recherchera des signes de vie potentielle et déploiera également un petit hélicoptère à explorer un peu plus loin. Les EAU ont lancé leur sonde Hope vers Mars, et le chinois Tianwen-1 transporte un orbiteur, un atterrisseur et un rover dans la même direction.

Souvenirs de l’espace
En plus de nouvelles missions se dirigeant vers l’espace en tant qu’émissaires d’un monde verrouillé, quelques-uns plus anciens nous ont apporté des échantillons d’outre-Terre. Le hayabusa2 du Japon a largué des morceaux qu’il avait recueillis après avoir tiré une balle de cuivre spéciale sur l’astéroïde Ryugu. Une capsule transportant la poussière et les cailloux résultants a atterri en Australie en décembre, après quoi l’échantillon a été transporté au Japon.

La NASA a également abordé un astéroïde cette année lorsque le vaisseau spatial Osiris-Rex a effectué une sorte de vol à la tire cosmique de l’astéroïde potentiellement dangereux Bennu. Cet échantillon devrait arriver sur Terre en 2023.

La mission chinoise Chang’e 5 a accroché son propre butin spatial en lançant, en atterrissant sur la lune, en collectant un échantillon et en renvoyant des roches lunaires et du sol, le tout en moins d’un mois en novembre et décembre.

Ces missions ont toutes été lancées il y a des années et ont connu un succès en 2020. D’autres ont été bloquées par la pandémie.

Le lancement du télescope spatial James Webb de nouvelle génération de la NASA a été repoussé encore une fois, jusqu’en 2021. Les sociétés spatiales commerciales comme Virgin Galactic de Richard Branson et Blue Origin de Jeff Bezos ont continué à progresser, mais n’ont pas réussi à envoyer des touristes en microgravité manèges pour l’instant.